Chronologie de l'histoire

La bataille d'Imphal 1944

La bataille d'Imphal 1944

Le siège d'Imphal et l'échec résultant des Japonais à prendre Imphal en 1944 devait avoir un impact majeur sur la guerre en Extrême-Orient. Imphal, ainsi que l'attaque infructueuse contre la ville de garnison voisine de Kohima, ont mis fin à la route japonaise vers Delhi. L'échec des Japonais à prendre Imphal et Kohima a également marqué le début de la reconquête alliée de la Birmanie.

Imphal, la capitale de l'État de Manipur, se trouve à environ 70 miles à l'ouest de la frontière birmane. Au nord d'Imphal se trouvent les collines Naga et au sud les collines Chin - deux zones très difficiles à utiliser par le transport mécanisé. Une route métallisée reliait Imphal à Kohima au nord et à Moreh, au sud-est, à la frontière birmane. Pendant la saison des pluies, la route peut être mise hors service en raison de glissements de terrain ou simplement en étant emportée. Imphal était également desservi par des voies empruntées par des bœufs - mais c'était un moyen de transport lent pour les militaires. Le lieutenant-général Sir Geoffrey Evans, commandant du 5e La division indienne qui a combattu à Imphal a déclaré que pendant la saison de la mousson, «le mouvement à toutes fins utiles a cessé».

Après que les Japonais ont attaqué et conquis la Birmanie, Imphal a pris une importance militaire majeure. En mai 1942, le Corps de Birmanie, commandé par le général Slim, a commencé à arriver à Imphal. Evans a décrit ces soldats «comme de simples squelettes d'eux-mêmes». Si les Japonais avaient agi rapidement pour Imphal, le résultat qui allait changer la guerre dans la région aurait pu être très différent. En fait, le succès japonais en Birmanie a été si rapide que leurs lignes d'approvisionnement ont été surchargées. En conséquence, ils ont dû arrêter leur progression pour se réorganiser. Cela a donné aux militaires d'Imphal le temps de s'organiser. Le besoin le plus urgent était d'améliorer les voies de communication avec Imphal afin que les hommes et l'équipement puissent avancer plus facilement. Les routes et les pistes ont été améliorées et six nouveaux aérodromes ont été construits. Des décharges de carburant et de munitions ont été construites.

Les services de renseignement japonais ont conclu que le travail effectué à Imphal et dans ses environs était en préparation d'une offensive alliée majeure contre les Japonais en Birmanie. Ils ont conclu qu'Imphal était au cœur de cette offensive et pour la contrer, ils attaqueraient et prendraient Imphal. En septembre 1943, le lieutenant-général Mutaguchi, commandant de l'armée japonaise du XV, reçut l'ordre de préparer «l'opération U-Go» - la capture d'Imphal. Il avait environ 100 000 hommes sous son commandement pour terminer la tâche. Un mois avant l'attaque prévue de Mutaguchi, les Japonais ont attaqué Arakan dans le but de retirer certains des défenseurs d'Imphal.

Le 4 février 1944, l'attaque japonaise contre Arakan a commencé. Cela a mis la force de Mutaguchi sur un compte à rebours efficace. La RAF a observé des mouvements de troupes japonaises à la frontière entre l'Inde et la Birmanie. Les documents trouvés sur les corps de deux soldats japonais près de la frontière ont montré qu'ils appartenaient à une division nouvelle dans la région. Les photos des services de renseignement ont également montré qu'une nouvelle route avait été construite jusqu'à la frontière et que des chars japonais avaient été déplacés là-bas.

Les Japonais ont commencé leur attaque dans la nuit du 7 marse, comme prévu. Mutaguchi a remué ses hommes avec son ordre du jour, qui était:

«Pour écarter l'opposition dérisoire que nous rencontrons et ajouter de l'éclat aux traditions de l'armée en remportant une victoire de l'anéantissement.»

Le 12 marse diverses unités britanniques basées près de la frontière entre l'Inde et la Birmanie avaient combattu les Japonais. Le 13 marse la férocité des attaques japonaises était telle que ces unités furent autorisées à se retirer dans la plaine imphale. Le général Scoones, commandant du 4e Corps, a estimé qu'il valait mieux reculer ses hommes plutôt que d'affronter la perspective qu'ils soient vaincus au combat et perdus pour la cause. Le retrait vers la plaine a pris 20 jours.

Les positions alliées dans la région sont devenues si menacées qu'une décision a été prise, appuyée par Mountbatten, de transporter par avion des renforts et des fournitures. Entre le 19 marse et le 29 marse, le 5e La division indienne a été transportée par avion avec des canons d'artillerie, des jeeps et des mules. Au moment où le premier des 5eLes hommes sont arrivés, les Japonais n'étaient qu'à 30 milles d'Imphal.

Une action résolue des forces sur une petite colline à Sangshak a eu des conséquences d'une portée considérable pour les Japonais. Bien que les Britanniques aient dû évacuer la colline le 26 marse, laissant derrière lui les blessés et l'équipement, les combats menés par les 50e La brigade de parachutistes était suffisante pour retarder considérablement l'avance japonaise sur Imphal depuis le nord-ouest. Cela a jeté le calendrier de Mutaguchi dans le désarroi. Les 50e La brigade de parachutistes a donné à Scoone deux jours supplémentaires pour organiser des défenses à Imphal. Tout aussi importants, ils ont infligé de lourdes pertes aux Japonais - bien plus que Mutaguchi ne l'avait prévu.

«Les défenseurs de Sangshak avaient, en effet, apporté une précieuse contribution aux résultats de la bataille, et bien que les bataillons aient beaucoup souffert, il ne fallut pas longtemps pour qu'ils soient de nouveau prêts à agir.» (Lieutenant-général Evans)

Le 29 marse, les Japonais coupent la route Imphal-Kohima et assiègent efficacement Imphal. Le seul lien avec l'extérieur des défenseurs était aérien.

Le rôle joué par la RAF dans la défense réussie d'Imphal ne peut pas être surestimé. Pendant le siège, la RAF a livré 14 000 000 livres de rations, 1 000 000 gallons d'essence, 43 000 000 cigarettes et 1 200 sacs de courrier. Sur le chemin du retour vers leurs bases, des avions de la RAF ont fait 13 000 blessés et 43 000 non-combattants. Ils ont également volé en 12 000 renforts.

Malgré sa position, Scoones n'était pas trop découragé. Des documents provenant de morts japonais indiquent que le moral des Japonais commençait à décliner et que la mousson devait arriver, ce qui rendrait la vie des soldats en plein air très difficile. Scoones savait également que ses hommes étaient concentrés tandis que les Japonais avaient leurs hommes plus tendus.

Cependant, sa confiance a été brièvement ébranlée lorsque le 6 avrile, les Japonais ont pris une colline à Nungshigum, à seulement quatre miles au nord d'Imphal lui-même. Scoones était fier du système de renseignement qu'il avait construit autour d'Imphal mais il n'avait pas détecté l'arrivée totalement inattendue de tout un régiment d'infanterie japonais. Des combats acharnés ont suivi pour reprendre la colline. Cela n'a été achevé que le 13 avrile mais les deux parties ont subi de lourdes pertes et les Britanniques ont perdu un nombre important d'officiers lors de cette action.

De violents combats ont également été vécus au sud-est d'Imphal où les Japonais se sont heurtés aux Ghurkhas et aux troupes indiennes du 20e Division.

Des combats féroces ont également eu lieu au sud d'Imphal le long de la route de Tiddim. L'intensité des combats a été telle qu'elle s'est poursuivie après la levée du siège. Quatre des cinq Croix de Victoria décernées lors du siège Imphal ont été remportées ici.

La condition physique des hommes sous son commandement inquiétait Scoones. Ils ne devaient s'habituer qu'à sécher les rations et ce manque de nutrition était très débilitant. La seule consolation que Scoones eut à cet égard était le fait que très peu de prisonniers japonais capturés que les Britanniques avaient clairement indiqué que les Japonais étaient dans un état physique bien pire. Alors que les Japonais s'étaient approchés d'Imphal, ils n'étaient pas en mesure de prendre la ville.

Les défenseurs d'Imphal ont été massivement aidés lorsque les Japonais ont été vaincus à Kohima car cela signifiait que les soldats alliés basés là-bas pouvaient se déplacer vers le sud et attaquer efficacement les Japonais dans leur arrière. Mutaguchi a répondu en licenciant trois de ses officiers supérieurs, ce qui n'a pas aidé le moral de l'armée japonaise basée autour d'Imphal simplement parce qu'une telle action n'avait pas de précédent dans l'armée japonaise avant le siège.

Le 22 juinDakota du Nord Les troupes britanniques officiellement à Kohima ont atteint des hommes du 5e Division indienne à un point appelé Milestone 107 le long de la route Imphal-Kohima - à une vingtaine de kilomètres au nord d'Imphal. Cela a marqué la fin du siège.

Le 18 juillete, le haut commandement japonais a convenu qu'un retrait était nécessaire pour le fleuve Chindwin du côté birman de la frontière entre la Birmanie et l'Inde. Les Japonais ont fait 53 000 victimes tandis que les Britanniques ont perdu 17 000 hommes tués et blessés.

«La catastrophe d'Imphal était peut-être la pire de son genre, mais elle a été relatée dans les annales de la guerre.» Kase Toshikazu, responsable du ministère japonais des Affaires étrangères.

Le général Slim pouvait concentrer ses ressources sur la reconquête de la Birmanie maintenant que l'invincibilité de l'armée japonaise avait été brisée.

«Les soldats britanniques, indiens et Ghurkha ont résisté à la pression lourde et incessante, en grande partie en raison des normes élevées de leadership, de la confiance mutuelle et de l'amitié entre toutes les races et croyances dans les divisions indiennes, du magnifique travail des autorités médicales - et en aucun cas, à leur sens de l'humour inné dans les circonstances les plus défavorables. »(Evans)

Parce que l'approvisionnement des troupes en avance était au mieux extrêmement difficile, les deux divisions japonaises (XV et XXXI) devaient transporter un approvisionnement alimentaire d'un mois avec elles. Cependant, il n'y avait aucune flexibilité dans le plan de Mutaguchi. Si l'échelle de temps dépassait le mois prévu, ses hommes seraient non seulement à court de nourriture, mais ils frapperaient la saison de la mousson.