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RAF Kenley

RAF Kenley

La base de chasse de la RAF à Kenley, Surrey, a joué un rôle essentiel dans la bataille d'Angleterre. RAF Kenley n'était pas si loin au sud de Londres en temps de vol et la défense de la ville était la tâche principale des pilotes basés à Kenley. Comme avec de nombreuses autres bases du Fighter Command disséminées dans le sud-est de l'Angleterre, la RAF Kenley a été attaquée par la Luftwaffe.

RAF Kenley a été construit pendant la Première Guerre mondiale lorsque, en vertu du Defence of the Realm Act, un terrain qui servait de terrain de golf a été réquisitionné par le War Office et transformé en une base aérienne à part entière qui a servi le Royal Flying Corps.

Le terrain de Kenley n'a jamais été restitué à son utilisation précédente et, tout au long des années 1920 et 1930, a servi de base à la RAF. L'un de ses pilotes les plus célèbres d'avant la Seconde Guerre mondiale était Douglas Bader, qui a volé des Glecester Gamecocks depuis la base.

Alors que la guerre approchait en septembre 1939, la RAF Kenley se mit sur le pied de guerre. La piste avait été rallongée et améliorée pour accueillir les nouveaux avions de chasse fournis au Fighter Command. En termes de décollage, un ouragan Mark I Hawker s'est avéré sous-alimenté pour la longueur de la piste d'origine et pour compenser cela, la piste a été allongée. Cependant, au moment de la bataille d'Angleterre, l'ouragan avait une puissance moteur beaucoup plus grande et la longueur de la piste de Kenley était plus que suffisante.

Des unités de l'armée ont défendu Kenley et au moment de la bataille d'Angleterre, Kenley avait sa propre réserve de 35 000 gallons de carburant d'aviation, 8 000 gallons d'essence, 2 500 gallons d'huile et 1,25 million de cartouches de munitions. Quatre canons Bofors protégeaient la base.

L'escadron le plus associé à Kenley était le 615. Il avait aidé à protéger les soldats évacués à Dunkerque. Cependant, il est vite devenu clair après ce retrait que la Grande-Bretagne courait le risque d'être attaquée elle-même. Comme Churchill l'a dit: «La bataille d'Angleterre est sur le point de commencer.» Pour un assaut maritime sur la côte sud de l'Angleterre, la machine de guerre allemande avait besoin d'une maîtrise totale de l'air. Par conséquent, le Fighter Command devait être engagé.

Kenley est devenu le quartier général du secteur du groupe n ° 11, Fighter Command. Basés à seulement quelques kilomètres au sud de Croydon, de nombreux pilotes étrangers auraient été familiarisés avec l'emplacement de Kenley car il n'était pas trop loin du parcours requis pour atterrir à l'aéroport de Croydon - alors le premier aéroport de la ville.

Il était à prévoir que Kenley aurait été la cible des bombardiers de la Luftwaffe. La pire attaque contre la base est survenue le 18 aoûte 1940. L'attaque a commencé à 13 h 15 et a entraîné la destruction de quatre Hawker Hurricane et d'un Blenheim et quatre autres avions endommagés. Neuf personnes à la base ont été tuées et dix autres blessées. Trois hangars ont été détruits et la base est restée sans système de communication pendant des heures. La piste a été endommagée, mais les cratères ont été rapidement remplis. RAF Kenley était prêt à intervenir dans les heures qui ont suivi la fin du raid - sauf avec un problème flagrant. Le raid avait identifié à quel point Kenley était vulnérable à la destruction de son système de communication - et il en allait de même pour les autres bases du Fighter Command. Sans contact avec Bentley Prior, quartier général du Fighter Command, RAF Kenley était effectivement aveugle à ce qui se passait dans le sud-est de l'Angleterre. Pour rectifier cela et s'assurer qu'il n'y ait jamais eu de récidive, un nouveau centre de communication a été trouvé loin de la base dans une boucherie vide dans le village de Kenley où l'on supposait qu'il serait à l'abri des attaques.

Après la fin de la bataille d'Angleterre, Kenley a fourni un soutien de combat aux bombardiers se dirigeant vers l'Europe occupée. Cependant, le rôle d'escorte était limité en termes de portée en raison de la quantité de carburant transportée par chaque chasseur. À mesure que les Alliés devenaient plus offensifs en termes de capacités, le rôle de commandement de Kenley a été modifié. RAF Biggin Hill a pris en charge le groupe n ° 11.

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