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Mosaïque du Nil de Palestrina

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La mosaïque du Nil de Palestrina : premières preuves de la religion égyptienne en Italie

Les chercheurs ont longtemps débattu quand, pourquoi et comment la célèbre mosaïque du Nil a été posée à Praeneste, l'actuelle Palestrina, une ville située à seulement 37 km à l'est de Rome. Dans l'introduction originale de sa monographie de 1995 sur la mosaïque, Paul Meyboom a résolu de « tirer des conclusions plus précises » en réponse à ces questions importantes. Plus de deux décennies plus tard, la publication de cette nouvelle édition de poche offre une excellente occasion de réévaluer les idées de Meyboom concernant la composition, qui font encore beaucoup pour éclairer la signification de son iconographie et la nature du climat culturel et politique dans lequel elle a été conçu.

Le contenu de cette nouvelle édition est presque identique à celui de l'original relié. Le seul changement substantiel se produit parmi les figures, où dix-sept photographies en couleur de sections individuelles de la mosaïque ont remplacé leurs homologues en noir et blanc (fig. 6, 9, 11-22, 24-25, 27). Imprimées sur du papier non glacé, ces photographies sont un complément utile, offrant aux lecteurs une idée plus claire des détails extraordinaires des scènes qui composent la composition. Il est donc regrettable qu'une poignée soit floue: certainement les figures 12, 21, 24 et 25, selon le calcul de ce critique.

Après une brève introduction contenant un aperçu rapide de la recherche (alors) récente sur la mosaïque, le chapitre 1 aborde la reconstruction de la composition originale. Le chapitre commence par un compte rendu de l'histoire mouvementée de la mosaïque au début des temps modernes, en commençant par son retrait au coup par coup de Préneste et son transfert ultérieur à Rome. C'est ici que Cassiano dal Pozzo a commandé une série d'aquarelles de la mosaïque, chacune reproduisant l'une des pièces retirées. La composition a ensuite été endommagée, restaurée et consolidée à plusieurs reprises au cours des siècles suivants, de sorte que son aspect actuel est différent de son aspect d'origine dans l'Antiquité. Dans ce contexte, Meyboom raconte comment la redécouverte et la publication par Helen Whitehouse des copies de dal Pozzo lui ont permis de réarranger les parties originales de la mosaïque « de manière convaincante » (p. 5). 1 Sa propre reconstruction de la mosaïque (Fig. 8) est similaire à celle de Whitehouse dans de nombreux détails, et il en va de même pour d'autres reconstructions publiées dans les années qui ont suivi. 2

Déjà dans ce chapitre, un modèle est établi selon lequel les idées et les observations énumérées dans le corps principal du texte sont justifiées par une longue série de notes de fin de texte imprimées de façon précise. Ce format permet à l'auteur de présenter ses arguments de manière concise, mais les lecteurs cherchant à en savoir plus sur la façon dont ces arguments ont été construits seront frustrés par le besoin constant de parcourir le volume.

Le deuxième chapitre contextualise la mosaïque du Nil à la fois spatialement et chronologiquement. Ici, Meyboom réexamine la fonction du complexe architectural dans lequel la mosaïque a été posée, et présente un cas fort qu'il ne faisait pas partie du célèbre sanctuaire de Fortuna Primigenia mentionné par Cicéron et Pline l'Ancien, ni un sanctuaire d'Isis, mais plutôt « un ensemble de bâtiments publics sur le forum de Préneste » (p. 14). Il date ce complexe à c. 125-120 av.

Le chapitre 3 contient une description scène par scène de l'iconographie de la mosaïque, chaque section étant numérotée en fonction de son exemplaire dal Pozzo correspondant. Meyboom commence par décrire les scènes du registre supérieur de la composition, qui représentent ensemble un paysage rocheux peuplé d'animaux éthiopiens étiquetés en grec et de groupes de chasseurs africains indigènes. Il a raison de souligner les correspondances entre les animaux représentés ici et ceux décrits par Agatharchide de Cnide dans son récit des expéditions ptolémaïques en mer Rouge, même si tous les lecteurs ne seront pas convaincus par son interprétation de la créature fantastique à tête de crocodile. comme le « buffle carnivore » mentionné par cet auteur (p. 23). L'attention se tourne ensuite vers les scènes du registre inférieur, qui constituent ensemble un panorama de l'Egypte hellénistique au moment de la crue annuelle. La description est ici exemplaire dans sa précision et ses détails, bien que trois prêtres (et non deux) suivent le cortège principal des prêtres porteurs de litière dans la section 16, contrairement au texte de la p. 39.

Le long quatrième chapitre, intitulé « Interprétation », tente de donner un sens à cette iconographie complexe. Le titre du chapitre est trompeur dans sa simplicité, puisque l'interprétation ici se rapporte à l'iconographie dans un contexte égyptien, et repose donc sur une supposition implicite (explicite seulement dans les chapitres 6 et 7) que la mosaïque du Nil était une version ultérieure d'un ou plus anciennes œuvres d'art ptolémaïques. En tout cas, l'auteur compare ici le registre supérieur de la mosaïque avec la frise peinte qui ornait une tombe du IIIe siècle à Marissa en Palestine, qui représentait également une série d'animaux éthiopiens accompagnés d'étiquettes d'identification en grec. Il montre ensuite comment les animaux, les chasseurs et le paysage de ce registre se combinent pour former « une représentation synoptique et symbolique de l'Éthiopie » (p. 50), territoire exploré et exploité par les rois ptolémaïques au IIIe siècle av.

La discussion passe ensuite au registre inférieur, et plus particulièrement à la question de savoir si ses vignettes individuelles doivent être identifiées avec des sites et des bâtiments particuliers de l'Égypte ptolémaïque. Meyboom propose que le temple égyptien de la section 11 représente le temple d'Osiris à Canopus construit par Ptolémée III Euergète, une théorie qui reste hautement spéculative en l'absence de preuves archéologiques solides pour ce bâtiment. Cette identification fournit la toile de fond pour une interprétation détaillée de la procession des prêtres égyptiens dans la section 16. Pour Meyboom, la litière portée par ces prêtres représente le sarcophage rituel d'Osiris, et la scène dans son ensemble dépeint une cérémonie qui a eu lieu lors de l'assemblée annuelle. Fête de Khoiak, au cours de laquelle une effigie d'Osiris a été transportée de son temple à sa tombe. Plusieurs autres scènes sont également interprétées dans le cadre de ce festival Khoiak, y compris la vignette montrant des soldats et une prêtresse célébrant devant un pavillon. L'examen par Meyboom d'un fragment aujourd'hui perdu de cette scène de pavillon, connu uniquement par sa copie dal Pozzo, qui présentait un grand parasol rouge avec une frange jaune, est particulièrement convaincant. Ce parasol est comparé à d'autres représentations de parasols dans l'art ancien, dont plusieurs se produisent dans le contexte de la royauté ou des femmes royales, suggérant que les figures représentées sous le parasol comprenaient à l'origine « la reine ptolémaïque, et peut-être les deux souverains » (p. 68 ).

Deux aspects de ce chapitre méritent d'être commentés. La première est la décision de l'auteur de diagnostiquer l'iconographie des registres supérieur et inférieur de la mosaïque du Nil de manière totalement indépendante, qu'il justifie par « une différence essentielle de contenu » (p. 43), et qui le conduit plus tard à supposer que les deux registres étaient calqués sur des œuvres d'art distinctes (p. 103-104). Cette approche est inutilement restrictive et ignore la possibilité de liens conceptuels entre les registres supérieur et inférieur de la composition. Il est concevable, par exemple, que la juxtaposition du couple dirigeant ptolémaïque avec le territoire nouvellement reconnu de l'Éthiopie aurait eu des implications idéologiques pour un public alexandrin, surtout si l'on considère la rhétorique territoriale impérialiste qui constituait un discours récurrent topos dans la poésie de cour ptolémaïque. La théorie générale de l'auteur selon laquelle le registre inférieur constitue une visualisation des festivités de Khoiak est également controversée. Si la procession des prêtres de la section 16 peut effectivement faire allusion à un rituel associé à l'inondation du Nil, il est moins certain que cet élément religieux ait constitué le thème central et unificateur de l'iconographie. Après tout, la procession elle-même n'occupait pas une place particulièrement importante dans la composition globale, et il reste possible que la scène du pavillon mettant en vedette des soldats et le couple royal fasse référence à une célébration militaire d'un genre différent. On se demande si le chapitre aurait bénéficié d'une présentation plus flexible des preuves, permettant à des alternatives telles que celles-ci d'entrer dans la discussion.

Le chapitre 5 aborde la fonction de la mosaïque dans son contexte italien. Après avoir réitéré son point de vue selon lequel la mosaïque a été posée dans un bâtiment public, Meyboom procède à l'examen d'une série de scènes nilotiques quasi-contemporaines ayant survécu à Pompéi et ailleurs. Il conclut que ces comparandas avaient une fonction exotique et manquaient de signification religieuse claire, ce qui l'a amené à proposer que la mosaïque du Nil était « un exemple précoce et très élaboré d'une nouvelle mode décorative » (p. 89). Ce n'est que brièvement qu'il suggère que la mosaïque était également imprégnée d'une signification religieuse dans son cadre local, en raison de l'assimilation de Fortuna, la déesse protectrice de Préneste, avec Isis-Tyche, la déesse de l'abondance dont la présence est implicite dans la composition. La formulation tiède de cet argument peut amener les lecteurs à se demander si la mosaïque mérite vraiment d'être présentée comme le genre de « première preuve de la religion égyptienne en Italie » auquel le titre de la monographie fait allusion.

Les derniers chapitres expliquent comment une mosaïque de ce type a été posée dans un bâtiment public du centre de l'Italie. Au chapitre 6, l'auteur développe sa théorie préexistante selon laquelle un seul atelier était responsable des mosaïques de la Maison du Faune à Pompéi et du Complexe inférieur à Préneste, et suggère que cet atelier se spécialisait dans les motifs alexandrins et utilisait des modèles alexandrins. 3 Au chapitre 7, ces connexions alexandrines sont examinées de plus près. Ici, Meyboom prend soin de distinguer les « modèles », prototypes matériels utilisés par l'atelier chargé de la mosaïque, et les « archétypes », œuvres d'art originales dont les modèles ont transmis l'iconographie. Après avoir établi que les modèles étaient probablement « de taille considérable » (p. 98), Meyboom propose que les archétypes étaient des peintures murales à grande échelle à Alexandrie, probablement du IIIe siècle. Son désir de dater ces peintures du règne de Ptolémée III est conditionné par l'interprétation antérieure du temple égyptien de la section 11 comme construit par ce roi, mais sa suggestion finale selon laquelle ils décoraient un bâtiment royal à Alexandrie reste une hypothèse attrayante.

Le texte proprement dit est suivi de vingt et une annexes réparties sur quatre-vingts pages, et de quelque 191 pages de notes de fin. Les annexes abordent des sujets allant des créatures fantastiques représentées dans la mosaïque à la relation entre l'Égypte ptolémaïque et Rome dans les siècles précédant Actium. Particulièrement intéressante est la discussion des rouleaux de papyrus illustrés à l'annexe 19, dans laquelle Meyboom exprime le doute que des modèles de ce genre aient été utilisés par les concepteurs de la mosaïque au motif que « la richesse des détails peut difficilement être conçue dans la hauteur limitée d'un rouleau peint » (p. 180). Ces commentaires trouvent un certain soutien dans les illustrations animales sommaires du plus récemment publié Artemidoros Papyrus, qui, malgré les affirmations contraires, manquent de la finesse (et de la polychromie) requises pour suggérer qu'ils auraient pu être utilisés comme modèles pour une composition de ce genre. . 4

En somme, alors que certains aspects de la composition continuent d'inviter au débat, la monographie de Meyboom reste une ressource indispensable pour l'étude de la mosaïque du Nil à Praeneste. Les étudiants bénéficieront de la manière claire dont les arguments sont présentés, et les chercheurs familiers avec ces arguments ont encore beaucoup à gagner en passant au crible la mine d'or des notes de fin. Il reste fortement recommandé.

1. Pour ces exemplaires, voir maintenant : Whitehouse, H. 2001 : Mosaïques anciennes et peintures murales, Londres, 70-131.

2. Des reconstructions récentes sont publiées dans Hinterhöller, M. 2009 : « Das Nilmosaik von Palestrina und die Bildstruktur eines geographischen Großraums », Römische Historische Mitteilungen 51, 15-130.

3. Pour une itération antérieure de cette théorie : Meyboom, P.G.P. 1977 : « I mosaici pompeiani con figure di pesci », Mededelingen van het Nederlands Instituut te Rome 39, 49-93.

4. Pour le papyrus Artemidoros : Gallazzi, C., Kramer, B., et Settis, S. 2008 : Il papiro di Artemidoro (P. Artemid.), milanais.


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Palestrina : la mosaïque du Nil

Détail de la mosaïque montrant trois soldats et une prêtresse.

J'admettrai volontiers que la célèbre mosaïque du Nil était la raison pour laquelle j'ai pris le bus pour Palestrina en premier lieu. Cette magnifique œuvre d'art, vraisemblablement de la fin du IIe siècle avant notre ère, est la possession la plus prisée du musée archéologique national de Palestrina. La mosaïque a sa propre salle au dernier étage du musée. J'ai été étonné d'être le seul autre visiteur du musée en ce beau lundi matin frais de juillet 2018. Le sympathique gardien m'a invité à prendre autant de photos de la mosaïque que je le voulais, ce que j'ai fait. Ci-dessous, je discuterai de plusieurs aspects de la mosaïque du Nil, de son histoire, de son style et du thème qu'elle représente. En écrivant cet article, j'ai largement utilisé la thèse de 1995 de l'archéologue néerlandais Paul Meyboom La mosaïque du Nil de Palestrina. Les premières preuves de la religion égyptienne en Italie.[1] La mosaïque a été présentée dans Italy Unpacked, Series 2, Episode 3 (« A Home away From Rome », la partie Palestrina commence vers 25:20).

Même si on peut trouver une maquette du célèbre sanctuaire de Fortuna Primigenia au même étage que la mosaïque du Nil, la mosaïque n'a jamais fait partie de cette immense structure qui dominait l'ancienne Préneste. La mosaïque recouvrait le sol d'un nymphée, en l'occurrence une grotte semi-circulaire et en partie artificielle située dans le mur du fond d'une grande salle qui s'élevait sur le forum de Préneste. Cette salle mesurait 22 mètres de long, 14 mètres de large et au moins 14 mètres de haut. La grotte, essentiellement l'abside de la salle, mesurait 6,87 mètres de large, 4,35 mètres de profondeur et environ 10 mètres de haut. Son sol, c'est-à-dire la mosaïque, était légèrement plus bas que celui de la salle. L'eau ruisselait sur les murs du nymphée, qui étaient en partie décorés de roche artificielle. La mosaïque était recouverte d'une fine couche d'eau et n'était pas destinée à être piétinée (le visiteur se mouillerait les pieds et endommagerait la mosaïque). De nos jours, il est adossé à un mur du musée archéologique, donc les gens le voient verticalement. Mais ce n'est pas ainsi que les gens l'auraient vu dans l'Antiquité, quand il faisait partie du sol.[2]

La mosaïque du Nil dans son intégralité.

A l'ouest de la salle se dressait une grande basilique d'environ 50 mètres de large. Cette basilique était elle-même reliée à une autre salle dans laquelle une seconde mosaïque faisait partie du sol. Cette mosaïque, encore in situ, est souvent appelée la Mosaïque du poisson. La salle dans laquelle il se trouvait est encore appelée à tort la Antro delle Sorti, ou Grotte des Parques, pour la simple raison qu'elle a été confondue avec l'emplacement où l'on tirait au sort un puits pour prophétiser l'avenir (l'Ancien Préneste possédait un célèbre Oracle). Nous savons maintenant que ce puits et le sanctuaire de Fortuna Primigenia dont il faisait partie étaient situés plus haut sur la colline, au-dessus du forum de Praeneste. Le complexe du forum n'avait pas de caractère religieux. Il comprenait un ensemble de bâtiments pour la plupart laïques, bien que le nymphée avec la mosaïque du Nil ait pu avoir un lien avec Fortuna : la déesse égyptienne Isis était considérée comme responsable de la crue annuelle du Nil et elle était assimilée à la déesse grecque Tyché, qui fut à son tour assimilée à Fortuna, protectrice de Préneste.

La Piazza Regina Margherita, anciennement le forum de Praeneste. Remarquez les colonnes de la façade du bâtiment derrière la statue du compositeur Giovanni Pierluigi da Palestrina.

Il y a eu beaucoup de discussions sur l'âge de la mosaïque du Nil et du bâtiment dont elle faisait partie. Dans son étude approfondie, Meyboom a soutenu que le complexe du forum de Praeneste a été construit entre 125 et 120 avant notre ère.[3] Une fois le complexe achevé, il était temps de le décorer. Meyboom suppose que la mosaïque du Nil et sa pièce d'accompagnement, la mosaïque de poissons, ont été réalisées entre 120 et 110 avant notre ère.[4] Il existe maintenant un consensus général sur le fait que la mosaïque a bien été réalisée vers la fin du IIe siècle avant notre ère, bien que même dans les publications modernes, on trouve parfois une date ultérieure. Dans leurs Armes et armures du soldat romain impérial, publié en 2009, Summer et D’Amato soutiennent que la mosaïque du Nil a été réalisée en ca. 30 avant notre ère et identifier les soldats dans la partie inférieure de la mosaïque comme prétoriens dans l'armée romaine.[5] Cela n'a aucun sens, car les hommes portent des armes et des armures clairement hellénistiques (voir ci-dessous). Pour conclure, nous devrions accepter une datation de ca. 120-110 avant notre ère et rejetez toute théorie selon laquelle la mosaïque représente une visite de Romains tels que César, Auguste, Agrippa ou même l'empereur Hadrianus en Égypte.

Au Moyen Âge, Praeneste devint connue sous le nom de Palestrina. De nouvelles fonctions ont été trouvées pour les bâtiments de l'Antiquité. Par exemple, la cathédrale de la ville a été construite sur le temple (présumé) de Jupiter sur l'ancien forum. La basilique de Préneste et la salle orientale ont été transformées en palais épiscopal. La mosaïque du Nil était située dans le sous-sol de ce palais. Il était vraisemblablement encore visible, mais probablement pas en bon état et personne ne s'y intéressait depuis des siècles. Au XIe siècle, Palestrina devient un fief personnel de la puissante famille Colonna de Rome. La mosaïque réapparaît dans les archives historiques vers la fin du XVIe siècle. Quelques décennies plus tard, Andrea Baroni Peretti Montalto (1572-1629), cardinal-évêque de Palestrina entre 1624 et 1626, ordonna de retirer la mosaïque et de la scier en une vingtaine de pièces. Ceux-ci ont été envoyés à Rome pour restauration, où ils ont finalement été acquis par le cardinal Francesco Barberini, un grand collectionneur d'art. Maintenant, plusieurs choses importantes se sont produites.

Le Palazzo Colonna Barberini, siège du Musée Archéologique National de Palestrina.

Tout d'abord, des aquarelles des pièces ont été réalisées pour le savant Cassiano dal Pozzo (1588-1657). Celles-ci n'ont été redécouvertes que dans les années 1970 en Angleterre. Les copies sont très importantes pour les historiens, car elles permettent de voir quelles modifications ont été apportées à la mosaïque. Deuxièmement, la mosaïque du Nil a été restaurée par Giovanni Battista Calandra, responsable de l'atelier de mosaïque du Vatican. Et troisièmement, vers 1630, Palestrina a été achetée par la famille Barberini aux Colonna. Par conséquent, le bâtiment dans lequel se trouve le Musée national d'archéologie est maintenant connu sous le nom de Palazzo Colonna Barberini.[6] La mosaïque du Nil a été rendue à Palestrina en 1640, mais le chariot transportant les boîtes avec les sections semble avoir été impliqué dans un accident et les pièces de mosaïque ont été gravement endommagées. Après une autre restauration par Calandra, les pièces ont été réassemblées et placées à l'intérieur du Palazzo Colonna Barberini. Une troisième restauration a été exécutée en 1853-1855 et pendant la Seconde Guerre mondiale, la mosaïque a été conservée au Museo Nazionale Romano à Rome pour la protéger contre les bombardements alliés.[7]

La mosaïque que l'on peut admirer aujourd'hui mesure 5,85 mètres sur 4,31 mètres. Comme indiqué ci-dessus, la grotte dans laquelle il servait de sol mesurait 6,87 mètres de large et 4,35 mètres de profondeur. Il s'ensuit que certaines sections de la mosaïque ont été perdues, bien que beaucoup d'entre elles auraient impliqué des morceaux d'eau ou de roche. Certaines des légendes indiquant les noms de certains animaux n'ont pas non plus été conservées ou ont été endommagées. Les copies de Dal Pozzo permettent de conclure que certaines sections ont changé de place. Le grand portique en bas à droite était par exemple à l'origine plus proche du centre de la mosaïque. Néanmoins, ce que nous voyons aujourd'hui est plus ou moins ce que les gens de l'Antiquité auraient vu.[8]

Nilomètre et temple (en haut) et chasse à l'hippopotame (en bas).

Plus d'un demi-million de tesselles ont été utilisées pour faire la mosaïque. Certaines de ces tesselles sont en effet très petites, avec un diamètre de quelques millimètres seulement. La mosaïque du Nil a été réalisée en opus vermiculatum, un style de fabrication de mosaïques qui utilisait ces minuscules tesselles pour créer des images extrêmement détaillées. En effet, le niveau de détail de la mosaïque du Nil est incroyable. C'est presque comme si on regardait un tableau. Un point important à souligner est que ce style de fabrication de mosaïques était définitivement hellénistique et non romain. En fait, en 120-110 avant notre ère, le style était complètement inconnu à Rome. Nous avons déjà vu que les marchands de Préneste étaient très actifs en Méditerranée orientale, notamment autour de l'île de Délos, que les Romains avaient transformée en zone de libre-échange vers 166 avant notre ère. Ces marchands devaient avoir eu des contacts étendus avec le monde hellénistique, en particulier l'empire séleucide (Syrie) et l'Égypte ptolémaïque.

Déjà en 273 avant notre ère, l'Égypte ptolémaïque et Rome avaient signé un traité d'amitié. Au plus fort de la Seconde Guerre punique, les Ptolémées soutiennent les Romains en envoyant du grain en Italie. La mosaïque du Nil représente des bâtiments, des navires et des habitants de l'Égypte ptolémaïque tels qu'ils devaient avoir l'air en 120-110 avant notre ère. À l'époque, le royaume était encore gouverné par des pharaons gréco-macédoniens descendants du général Ptolemaios d'Alexandre le Grand. En réalité, cependant, le royaume n'était qu'un État client romain. En 168 avant notre ère, une intervention diplomatique romaine avait essentiellement sauvé le royaume ptolémaïque de la destruction lorsqu'il était menacé par les Séleucides. Afin d'assurer leur existence, les Ptolémées sont devenus fortement tributaires du soutien romain.

La mosaïque du Nil de Palestrina a probablement été réalisée par des artistes originaires d'Alexandrie en Égypte. Ceux-ci ont peut-être fondé un atelier à Puteoli en Campanie (aujourd'hui Pozzuoli), qui servait de porte d'entrée de l'ancienne Praeneste vers l'Est (la ville de Praeneste elle-même est située dans les collines du Latium et manque donc naturellement de port). C'est ainsi que la culture et la religion égyptiennes hellénistiques ont trouvé leur chemin jusqu'à la péninsule italienne. La mosaïque du Nil de Palestrina est probablement l'une des premières de plusieurs mosaïques en Italie avec un thème du Nil.

La mosaïque du Nil est clairement divisée en deux parties distinctes. La partie supérieure représente les territoires sauvages et exotiques que les Grecs appelaient la Nubie ou l'Éthiopie, le « pays des visages brûlés ». Ces territoires, situés sous la première cataracte du Nil à Assouan, comprennent une grande partie du Soudan actuel et des parties de l'Éthiopie. La partie inférieure de la mosaïque représente l'Egypte, plus précisément les parties les plus densément peuplées et urbanisées du pays depuis la première cataracte jusqu'à Alexandrie et la mer Méditerranée. Les deux sections sont riches en détails. Dans son étude approfondie, le susmentionné Paul Meyboom a par exemple identifié plus de 40 animaux différents et quelque 14 sortes de plantes et d'arbres.[9]

Partie supérieure de la mosaïque, représentant la Nubie ou l'Éthiopie.

Regardons maintenant de plus près la mosaïque, en commençant par la partie supérieure. Il met en scène plusieurs chasseurs nubiens, des hommes noirs en tunique blanche. Ils sont armés d'arcs et - vraisemblablement - de javelots et certains d'entre eux portent des boucliers. Pourtant, dans cette partie de la mosaïque, les humains sont nettement plus nombreux que les animaux. La plupart d'entre eux sont de vrais animaux. Dans la grande image incluse dans cet article, nous voyons par exemple deux animaux étiquetés C (thoantes), qui sont des hyènes tachetées soudanaises.[10] Au centre de l'image se trouve un chameau (VABOYC = nabos). A gauche du chameau on peut apercevoir un KPOKOTTAC (krokottas), une autre espèce d'hyène. Ces animaux ont ensuite été utilisés par les Romains dans leurs jeux de cirque (voir cet article pour un exemple de spectacle organisé par l'empereur Septime Sévère). Au-dessous du chameau se trouve un babouin, et au-dessous du babouin une lionne. A gauche de la lionne se trouvent deux girafes et à gauche de ces girafes se trouve un autre grand singe et deux crabes aux griffes gigantesques. On y voit des phacochères, un rhinocéros debout plutôt isolé sur un rocher, un gros lézard, un ours (ΔΡΚΟC = arkos), deux guépards, un lynx, des dizaines d'oiseaux, des serpents et un énorme mille-pattes. Il semble y avoir une variété infinie d'animaux.

Ce qui est intéressant, c'est que la partie supérieure comporte également un animal fantastique. La créature debout sur le plateau à droite de la colline au centre est étiquetée HONOKENTAYRA, la version féminine de onokentauros ou âne-centaure. La créature a une tête de femme et un corps d'âne.

Contrairement à la partie supérieure, la partie inférieure de la mosaïque du Nil représente des bâtiments construits par l'homme. Ici, nous voyons un nilomètre, c'est-à-dire un puits utilisé pour mesurer le niveau d'eau dans la rivière. À droite du Nilomètre se trouve un temple hellénistique avec cinq femmes et un pêcheur avec un trident en bandoulière. Au-dessous du temple, nous voyons une chasse à l'hippopotame : un navire du Nil à rames commun avec deux gouvernails et une cabine sur le pont est utilisé pour chasser ces magnifiques animaux. Des hommes à bord lancent des javelots sur les hippopotames et en ont déjà touché deux. Meyboom soutient que les chasseurs doivent être des clercs (klerouchoi), c'est-à-dire les colons gréco-macédoniens.[11] Le niveau de détail est encore une fois très impressionnant. Notez par exemple l'ombre de la proue du navire dans l'eau. La proue semble avoir été décorée d'une tête de chacal, représentant peut-être le dieu Anubis. Également dans la scène sont de nombreux oiseaux, canards, espèces de poissons et même des crocodiles.

Le côté droit de l'image incluse dans cet article présente une île avec un autre temple et deux tours, puis une hutte en roseau et peut-être le grenier d'une ferme. En dessous se trouve une autre hutte en roseau, beaucoup plus grande, où l'on voit deux hommes dans l'embrasure de la porte et un homme à gauche s'occupant du bétail, en l'occurrence une seule vache. De nombreux ibis, symbole du dieu Thot, sont visibles dans cette partie de la mosaïque. Dans la partie la plus basse, les mosaïstes ont représenté une beuverie. On voit quatre hommes et trois femmes assis sur des bancs à l'intérieur d'une pergola. Ils célèbrent clairement l'inondation du Nil, certains tenant des cors ou des tasses à boire et d'autres jouant des instruments de musique (une flûte et une sorte de harpe apparemment[12]). Un homme dans un simple canoë se fraye un chemin à travers la pergola. Au-dessus de la pergola se trouvent deux autres canoës.

Si nous nous déplaçons vers le côté droit de la partie inférieure de la mosaïque, nous repérons immédiatement un immense complexe de temples. Le complexe est évidemment de style égyptien, avec quatre grandes statues du dieu Osiris flanquant l'entrée. Mais il y a aussi un élément distinctement grec, à savoir l'aigle ptolémaïque au-dessus de la porte. A gauche du complexe se trouve un navire avec une grande voile et devant lui, on voit un voyageur arriver sur une mule.

Et puis il y a la scène en dessous du temple et à droite de la pergola avec un grand portique, pavillon ou temple et une dizaine de soldats. À l'extrême droite, une femme tient une palme dans sa main gauche et une louche dans sa main droite. Elle a été identifiée comme une prêtresse. La louche sert à verser le vin dans des cornes ou des coupes. Il est clair qu'une autre beuverie est sur le point de commencer dans cette scène. À l'extrême gauche, nous voyons un grand cratère et trois grandes cornes à boire. Le soldat à gauche de la prêtresse est probablement le commandant de l'unité. Il tient également une corne à boire. Les armes et armures des soldats sont clairement de style hellénistique. La plupart des casques sont de type thrace, tandis que certains peuvent être des casques béotiens. Les deux soldats à gauche de l'homme à la corne à boire portent des ceintures d'épée diagonales tandis que les soldats plus à gauche ont des lances. Les boucliers des hommes sont soit ronds, ovales ou rectangulaires. Les boucliers ont différents emblèmes, les rectangulaires montrant des scorpions et le rond au centre un symbole solaire qui est peut-être une version simplifiée du Vergina Sun, qui est généralement lié à la royauté macédonienne.

Scène avec des soldats et une prêtresse.

Le commandant de l'unité et la prêtresse semblent être les protagonistes de la mosaïque du Nil dans sa forme actuelle. Mais nous avons déjà vu que la composition a été modifiée lors des restaurations au XVIIe siècle et que le portique était à l'origine plus proche du centre de la mosaïque. Meyboom a avancé la théorie intrigante selon laquelle les protagonistes originaux de la scène étaient le pharaon ptolémaïque et sa sœur-épouse.[13] Leur présence lors des cérémonies liées à l'inondation du Nil aurait été de mise, compte tenu de l'importance de cet événement annuel. Malheureusement, la seule preuve de cette théorie est une partie d'un parasol qui n'apparaît plus dans la mosaïque, mais qui est représenté dans l'une des copies de Dal Pozzo (une photo peut être trouvée ici). Les preuves sont donc assez minces pour le moment et je doute qu'elles s'épaississent à l'avenir. Néanmoins, il faut créditer Meyboom pour sa théorie très originale.

Procession religieuse et différents navires.

La scène finale à discuter ici est celle dans le coin inférieur droit. Ici, nous voyons une sorte de procession religieuse de prêtres égyptiens. Certaines personnes du cortège jouent du tambourin. On a pedestal sits another statue of the jackal-headed god Anubis. Also in the scene are four different types of ship. We see a typical Nile ship with a curved prow and stern, a sail and a deck cabin. Below that ship is a canoe with an angler. The most intriguing ship is the oared warship below the canoe. The galley has a ram and we see several men armed with spears and shields. Near the prow is a larger figure wearing what has been identified as a kausia, a Macedonian flat hat.[14] The Dal Pozzo copies show that he was originally blowing a long trumpet. To the right of the galley is an agricultural estate where we see a man standing in front of the entrance and a woman seated inside an enclosure. The man is wearing the pile, a simple felt cap. Below him we see the fourth type of ship, a simple rowing boat.

All in all, I can conclude that the Nile Mosaic alone was fully worth the long trip to Palestrina. It is simply gorgeous. A ticket to the Achaeological Museum is just five euros and the museum has much more to offer. I will definitely return to Palestrina one day to see if I can get a glimpse of the Nile Mosaic’s companion piece, the Fish Mosaic already mentioned above.

[1] Published by Brill and therefore hideously expensive. One should be able to read parts of the book for free on Google Books.

[5] Arms and Armour of the Imperial Roman Soldier, p. 205.

[6] Not to be confused with the Palazzo Barberini in Rome, which was built for Pope Urbanus VIII (1623-1644), a scion of the Barberini family.

[8] Charles Coster, De Nijl als legpuzzel, NRC Handelsblad 10 februari 1996.


The Mosaic of the Nile

Nile mosaic in Palestrina near Rome

Les great Nilotic mosaic is a noteworthy example of Hellenistic mosaic art, un de most famous in the world and still leaves visitors breathless for the refinement of the execution, the complexity of the composition, the polychromatic composition and the abundance of detail.

The mosaic originally decorated the floor of the so-called apsidal hall, in the lower complex of the Sanctuary, in a rectangular area of uncertain destination, probably a nymphaeum or a place for the worship of the god Serapis ou la goddess Isis, which was widespread in Rome at the time.

Même le dating of the mosaic is controversial: for some it dates back to the first Century BC, for others to the time of Auguste et Hadrien, or even the third Century BC. The most accredited, however, is the hypothesis according to which it derives from a Hellenistic original and was created by an Alexandrian artist at the end of the 2nd century BC.

Thus it bears witness to the close relations between Rome and Egypt and the influence of Hellenistic culture on Roman art.

Les mosaïque represents a perspective view of the territory of Egypt et le course of the Nile River, from the sources on the Ethiopian mountains to the delta in the Mediterranean, during one of its floods.

Egypt is a gift from the Nile, Herodotus wrote, because the river allows life in an otherwise arid and unhospitable land. For this reason, the Nile was considered sacred by the ancient Egyptians and revered as a deity.

In the mosaic, the river is inserted in a fantastic landscape that goes from the wild lands of Nubia to the cities of lower Egypt, rich with temples and sumptuous palaces, and enriched with fascinating details.

At the bottom, in the canal covered by a pergola, a banquet with convivial figures seems to be taking place: it is likely that it is the Alexandrian Canopus, a place of delights near the famous Serapeum, which should correspond to the temple represented directly to the right.

In front of the latter there is a scene with warriors and a priestess, perhaps to be identified with the goddess Isis.

Higher on the right, instead, you can see a sacred enclosure with columns, towers and statues and on the left, near a building with obelisks, you can see a hydrometer well, perhaps the famous one of Syene, now Aswan, which was used by Eratosthenes to calculate the terrestrial meridian.

Below on the right, there is the Port of Alexandria, capital of the kingdom of the Ptolemies, dominated by a large fortified structure that represents the royal palace.

The uppermost area of ​​the work of art shows the rocky regions of the river cataracts and the desert regions of Nubia, populated by indigenous hunters and tropical animals, each with its name written in Greek.

You could spend hours discovering new details and the many characteristic figures, isolated and in groups, that animate this extraordinary work.

My advice is to admire the Mosaic of the Nile by hearing its story and its meanings as told by an expert, because in this way you can appreciate it even more, letting yourself be transported among the myths and legends of ancient Rome.


Scene from the Nile Mosaic of Palestrina

Around the year 1600, a mosaic floor with images of Nilotic landscapes, hunts, and numerous animals came to light in an apsidal room in the sanctuary of Fortuna Primigenia in Palestrina. The floor was not only well-preserved but quite large (length: 4.35 m width: 6.87 m) so when Cardinal Andrea Peretti removed the greatest parts of it from the building between 1624 and 1626, it had to be split into multiple pieces. Several parts of the mosaic remained in situ. Moreover, the mosaic’s removal (which took place before any drawings were made of its original state) was only the beginning of its eventful life to come. Several of the dismembered pieces remained in Palestrina in the Palazzo Baronale and were later acquired by the Barberini along with the Palazzo itself. Other sections went to Rome: one was gifted to Francesco de Medici during his visit to Rome in 1628. The Berlin section, depicting a banquet under a pergola, circulated from the collection of the scholar A. F. Gori in 1747 to that of the margravine Wilhelmine of Bayreuth, sister of Frederick the Great. After her death in 1758, the fragment went to Potsdam and resided in the “Antique Temple” of Sanssouci until 1797. Finally, with the foundation of the Altes Museum at the Lustgarten, the piece arrived in the Antikensammlung.
The pieces that stayed in Rome were reassembled in 1640. The Berlin fragment, missing from the ensemble, was substituted with a copy. In 1952 the mosaic had to be reassembled once again after suffering bombing damage in World War II. Today it is on view in the Palazzo Barberini, the museum at Palestrina.
The Berlin fragment depicts a feast under a pergola. Two groups of banqueters drink and make music on an island in the Nile, lying on boxy klinai topped with cushions. Luxuriant vegetation signals that this is the season of the Nile flood. This scene was located in the lower portion of the mosaic floor, either just left of center or on the right. The floor was divided into two zones by the nature of its component scenes, rendered in extremely fine mosaic technique: one zone probably depicted Egypt, the other Ethiopia. Opinions remain divided on the interpretation and dating of the mosaic. The date depends on the complicated construction history of the sanctuary around 100 BC. An illustrated travel journal, probably in the form of a scroll, may have served as a model for the mosaicist. In the third century BC, Ptolemy II of Egypt mustered an expedition to find rare and unknown animals and bring them back alive to Alexandria. Some forty animal species are represented in the mosaic.
The sanctuary of Fortuna in Palestrina, built in the mid-second century BC, is a masterpiece of ancient architecture in central Italy. The building complex under the sanctuary has been interpreted as a public area, perhaps a forum, which may have contained a space for Isiac cult. The Nile Mosaic occupied the apsidal room in the eastern building, a highly visible and esteemed place in the cityscape.


Scene from the Nile Mosaic of Palestrina

Around 1600, a mosaic floor was discovered in the ‘Apsidal Room’ in the sanctuary of Fortuna Primigenia in Palestrina. The mosaic depicted Nile landscape scenes, hunting scenes and scores of animals. The well-preserved floor was of a considerable size (depth: 4.35 m, width: 6.87 m) and was raised between 1624 and 1626 under the orders of Cardinal Andrea Peretti, a procedure that could only result in fragments. Some parts of the mosaic remain in situ. The raising of the floor, which was carried out without creating a record of the original composition beforehand, marked the start of the chequered fate of this exceptional mosaic. After its fragmentation, some parts remained in Palestrina, in the Palazzo Baronale, which was later sold along with the mosaics it contained while other sections were brought to Rome. In 1628 a panel was presented as a gift to Francesco de Medici during a visit to Rome. This mosaic, depicting a banquet beneath a pergola, ended up in the possession of the scholar Anton Francesco Gori in 1747 before making its way into the collection of the Marchioness von Bayreuth, the sister of Frederick the Great. When she died in 1758, the fragment was brought to Potsdam and was on display in the Antikentempel at Sanssouci until 1797. When the Altes Museum was founded, it was moved to form part of the Berlin collection. The sections that remained in Rome were pieced together in 1640 and the missing fragment was replaced by a copy. The last time reconstruction work took place on the greater part of the mosaic was in 1952. It was necessary as the mosaic had been damaged in the war. It can now be found in the Palazzo Barberini, the museum of Palestrina. The Berlin fragment depicts a banquet under a pergola. On box-shaped, upholstered klinai, positioned on the banks of the Nile, two groups of people are seen drinking and making music. The Nile had burst its banks as we can tell by the luscious vegetation that characterises this happy time of year. The banquet scene was originally positioned in the lower half, left-of-centre, or a little further to the right. The overall composition of the entire floor was divided into two zones. Due to its wonderful execution, we can tell that one half was supposed to represent Egypt and the other Ethiopia. Several theories abound on the interpretation and dating of the Nile mosaic. The period in which it was created is closely connected with the complicated history surrounding the construction of Palestrina around 100 BCE. It has been assumed that an illustrated travel report, envisaged in the form of a scroll, could have served as the template for the mosaicists. Under Ptolemy II Philadelphus of Egypt, an expedition was undertaken in the 3rd century that aimed to capture rare and unknown animals alive to bring them back to Alexandria. The mosaic bears depictions of no less than forty animals. The sanctuary of Fortuna in Palestrina is a masterpiece of ancient architecture and was constructed around the middle of the 2nd century BCE. Below it there lies another complex, containing a public area, perhaps a forum, which may have included a cult site for the Egyptian god Isis. The Nile mosaic was displayed in the eastern building and thus commanded a magnificent location in the city.


In case you go …

Where is it: National Archaeological Museum of Palestrina, Via Barberini 22, 39-06-953-8100, http://www.polomusealelazio.beniculturali.it/index.php?it/228/museo-archeologico-nazionale-di-palestrina-e-santuario-della-fortuna-primigenia , [email protected] . Open daily 9 a.m.-5 p.m. March, 9 a.m.-6 p.m. April, 9 a.m.-6:30 p.m. May, 9 a.m.-7 p.m. June-August, 9-5:30 p.m. September, 9 a.m.-5 p.m. October, 9 a.m.-4 p.m. November-December. Tickets 5 euros.

How to get there: Buses leave from Rome’s Termini train station every four hours. Trip 1 hour with change at San Cesareo. Price 4-5 euros.

Where to eat: Agriturismo Casale Pepe, Via Quadrelle 26/28, Palestrina, 06-9563-5029, 333-276-8723, [email protected] , www.casalepepe.com.

2 commentaires

Von Perot
March 3, 2021 @ 4:24 pm

Another amazing piece – your writings make me long for Italy! I love how your commentary mixes today’s world with the Italy of long ago. I find myself wanting to dive deeply into the history of Italy, Rome, and all things ancient. How did you even find this place? I’ve never heard of it! It makes me wonder how many other amazing, hidden gems there are sprinkled all over Italy. Your posts have become a weekly highlight for me. Grazie!

Denise Lawrence
March 3, 2021 @ 4:53 pm

Another brilliant article. I really look forward to your posts it gives me so much more to think about for our return to Italy. Grazie!!


Mosaic of the Nile (insets) details of its upper part

This splendid mosaic pavement, seems to be a fitting pendant to the, so called, Battle of Alexander at Pompeii. It represents scenes in the rural lives of the Egyptians, chiefly descriptive of their religious ceremonies, excellently treated as regards the grouping of the priests and priestesses, and the officiating attendants, of the warriors, fisher-folk, shepherded, and hunters who assist, and also as a presentment of Egyptian temples, country houses, and animals, all of which are admirably portrayed. It may be of later date than Silla, probably it belongs to the days of the Empire, possibly to Hadrian's reign. It was found in the ruins of the Temple of Fortune in the year 1638, where it had most likely decorated the floor of a recess or niche. The Barberini had it conveyed to their palace in Rome, but at the urgent petition of the municipality of Palestrina it was later on brought back to their town. Gregorovius
The fragments of the mosaic were assembled with the purpose of obtaining a meaningful and "nice to see" work of art in the process some parts of the mosaic were lost and others were added.
The mosaic depicts the River Nile from its sources to its mouth the upper part shows hunters and wild animals while the lower one depicts the delta of the river during a periodic flood.


Hippopotamuses and Lotus flowers: The Nile mosaic at Palestrina

Last week a visiting friend and I braved the torrential rain to run an errand in Zagarolo. Our mission accomplished, we stopped for a spot of lunch before meandering to Palestrina. Snaking our way through the medieval streets, in a car as wide as the roads, we eventually emerged, unscathed, at the Palazzo Barberini. A spectacular example of palimpsest, the Palazzo Barberini (once Colonna, its change of name indicative of the “good” marriage made by Taddeo Barberini to Princess Anna Colonna) is built upon the vast complex of the temple of Fortuna Primagenia which cascades down the hill.

Temple of Fortuna Primagenia, Palestrina, reconstruction drawn by Andrea Palladio in his “Four Books of Architecture” (pub. 1570)

Fortuna Primagenia was a local manifestation of the goddess of Fortune. Literally meaning “the First Bearer”, and especially associated with fertility, she was linked to the oracle of the sortes Praenestinae. These “sortes” were pieces of wood with prophetic powers said to have been found in a well at the bottom of the site and which would be consulted until Theodosius outlawed non-Christian religious practices is 393 AD.

Praeneste occupies a strategic position above the corridor which once connected the Greek world, to the south, with the Etruscans, to the north, while to the west the valley led to the Tyrrhenian. First at war, and then allied, with Rome, Praeneste would eventually fall victim to the ruthless wrath of Sulla, and was settled as a Roman military colony after his massacre of 82 BC.

It was under the rule of Sulla that the great temple was redeveloped, extending the structure of the second century BC over a total of five levels. Although dating is varied, the Nile mosaic at Prenestina, the town’s greatest treasure is sometimes thought to date from this period. Pliny the Elder tells us,

“Mosaics came into use in Sulla’s time. At any rate there still exists a mosaic floor, made from very small tesserae, which Sulla commissioned for the Temple of Fortune at Praeneste.” [XXXVI, 189]

The work of craftsmen from Alexandria, its tiny tiles create a vast (about 5.8m x 4.3 m or 19ft x 14 ft for those of you who like numbers) landscape detailing elements of the Nile.

The mosaic is almost overwhelmingly rich in detail as verdant flora jostles with exotic fauna knitted together in umpteen vibrant vignettes: a fishing boat casts its shadow as a hippopotamus comes up for air soldiers give an illustrious visitor a triumphant reception a religious procession sees a bier carried as musicians follow a man punts a canoe as an opulent scene plays out under a bower dripping with grapes.

Museo Nazionale Archeologico di Palestrina

9am – 8pm possible reduction of opening hours on Sundays, check here.


Voir la vidéo: reportage france 3 plassac village de mosaïque (Août 2022).