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Soldats de garçon

Soldats de garçon

Les combats de «petits soldats» pendant la Première Guerre mondiale sont restés un sujet controversé tout au long de la guerre. Au moment de la fin de la Première Guerre mondiale, des milliers de jeunes trop jeunes pour s'enrôler légalement avaient été tués ou blessés.

Lorsque la Première Guerre mondiale a été déclarée en août 1914, un grand nombre d'hommes ont voulu s'enrôler. Leur enthousiasme était partagé par de nombreux âgés de 15 à 18 ans. La guerre a été vendue au grand public comme une guerre qui serait terminée d'ici Noël 1914. Les bureaux de recrutement devaient donc gérer des dizaines de milliers d'hommes et de jeunes qui voulaient montrer leur ferveur patriotique . Peu ou pas d'agents de recrutement avaient le temps et probablement l'envie de vérifier l'âge des volontaires. La règle d'or semblait être parfaitement simple: si le volontaire voulait se battre pour son pays et était suffisamment en forme pour le faire, pourquoi l'arrêter? De cette façon, on pense que près de 250 000 «garçons soldats» ont été recrutés et ont combattu pendant la Première Guerre mondiale.

Les règles de recrutement étaient simples. Pour s'enrôler et combattre à l'étranger, il fallait avoir dix-neuf ans ou plus. Si vous aviez dix-huit ans, vous pouviez vous enrôler mais vous deviez rester au Royaume-Uni jusqu'à vos dix-neuf ans avant d'être affecté à l'étranger. Personne ne pouvait rejoindre l'armée de moins de dix-huit ans.

Cependant, les règles ont été écrites avant la déclaration de la Première Guerre mondiale. En tant que guerre, la Première Guerre mondiale a enfreint toutes les conventions antérieures sur la manière de mener la guerre. Les guerres ont toujours fait ressortir le côté patriotique d'une nation et on en a vu autant au Royaume-Uni, en Allemagne, en France et en Russie. Cependant, l'impact de l'industrialisation sur la façon dont les guerres étaient menées n'avait pas été pleinement réalisé malgré ce qui s'était produit pendant la guerre civile américaine - les batailles menées en Amérique pendant cette guerre ont peut-être donné à l'Europe une idée de ce à quoi s'attendre en termes de victimes.

Lorsque Lord Kitchener a appelé à des volontaires pour l'armée britannique, il n'aurait pas pu prédire la ruée qui s'est produite. Dans des scènes vues dans tout le Royaume-Uni, des dizaines de milliers de personnes se sont rendues au bureau de recrutement le plus proche pour se porter volontaires. Un «garçon soldat» était Tommy Gay:

«J'ai dû aller dans l'armée parce que Kitchener a mis une affiche sur le mur qui disait:« Nous vous voulons. Nous vous voulons."

Bien que Gay n'ait que 16 ans, il a dit à l'officier de recrutement qu'il avait 18 ans et a dit: «Tu es exactement ce que nous voulons.» Cela aurait été une scène répétée à travers le Royaume-Uni - des garçons mentant sur leur âge et face à un officier qui l'a fait. ne veulent pas anéantir leur désir de faire ce qui était bien pour «King and Country».

Un autre «garçon soldat», Richard (Dick) Trafford était si désireux de se joindre qu'il a joué un double bluff sur un sergent recruteur. Quand, à l'âge de 15 ans, il a dit à un sergent recruteur qu'il avait 18 ans, Trafford a été informé qu'il était manifestement trop jeune et qu'il devait s'en aller. Trafford a ensuite bluffé le sergent qu'il obtiendrait son certificat de naissance pour prouver qu'il avait 18 ans. Un officier a entendu la conversation. Il a dit que la parole de Trafford était suffisante et qu'un certificat de naissance ne serait pas nécessaire. Il a facilement signé le formulaire d'inscription.

Certains «Boy Soldiers» étaient si désespérés de rejoindre et de «faire partie des gars» (Tommy Gay) qu'ils ont non seulement menti sur leur âge mais aussi sur leur nom. En s'inscrivant avec un faux nom, leurs parents n'ont pas pu les retrouver et encourager un commandant à rendre leur fils mineur.

Le manque de preuves tangibles signifie qu'il est difficile pour les historiens de connaître des données précises. Cependant, il est généralement admis qu'aucun enfant de moins de 14 ans ne s'est porté volontaire. Même les pierres tombales des cimetières de sépultures de guerre du Commonwealth ne sont d'aucune utilité car elles montrent l'âge «officiel» du défunt par rapport à ce qui aurait pu être son âge réel. Horace Iles pourrait bien être l'un des plus jeunes lorsqu'il a rejoint le Leeds Pals Battalion en septembre 1914 à l'âge de quatorze ans, mais a déclaré au bureau de recrutement qu'il avait dix-huit ans.

Les premiers «Boy Soldiers» sont arrivés en Europe en mai 1915. La première grande bataille à laquelle ont participé les «Kitchener's Volunteers» a été la bataille de Loos. Cela ne s'est pas bien passé pour les Britanniques et ils ont fait 50 000 morts et blessés. 3 600 d'entre eux avaient moins de dix-neuf ans - un âge où ils n'auraient même pas dû être dans les tranchées.

Le premier jour de la bataille de la Somme en 1916, 500 «garçons soldats» ont été tués et 2 000 blessés. À la fin de la bataille, 18 000 «garçons soldats» avaient été tués ou blessés.

Il y avait ceux qui s'opposaient à l'utilisation de soldats mineurs. À travers le pays, il s'agissait de parents dont les fils s'étaient fréquemment joints à leur insu. Beaucoup se sont tournés vers le seul homme qui a connu la gloire en se battant pour le retour au Royaume-Uni de ces «Boy Soldiers» - le député libéral de Mansfield, Sir Arthur Markham.

Markham est né le 25 aoûte 1866 dans une famille prospère d'extraction de charbon. En 1900, Markham est élu député de Mansfield. Les accusations selon lesquelles il était contre la guerre étaient fausses. Markham a donné une de ses maisons à Folkestone, Kent, au gouvernement pour loger des officiers à l'étranger et a payé les colis à envoyer aux prisonniers de guerre britanniques. Il craint également que l'industrie ne manque de travailleurs si trop de jeunes partent se battre.

Markham a utilisé la plateforme de la Chambre des communes pour interroger ouvertement le War Office sur sa politique de recrutement. Son principal adversaire dans cette enceinte était le sous-secrétaire d'État à la Guerre, Harold Tennant. Au sein de la Chambre, beaucoup se sont rangés du côté de Tennant car ils ont vu que le bien-être de l'armée était plus important que ce que beaucoup de députés considéraient comme rien de plus qu'une subtilité juridique. Markham a accusé le War Office de malhonnêteté. Dans une déclaration à la Chambre, il a déclaré:

«Il y a eu fraude, tromperie et mensonge pratiqués par le War Office.»

Tennant a affirmé que le War Office était, en fait, victime de tromperie, car ce sont les garçons qui avaient menti à propos de leur âge, et non le War Office attirant des soldats mineurs. Markham a accusé le gouvernement d'avoir donné des instructions confidentielles à l'armée pour ignorer l'âge. Tennant a nié cela et a déclaré que rien à ce sujet n'avait été porté à son attention. Tennant a clairement exposé le cas du gouvernement:

«Dans ce pays, aucun garçon de moins de l'âge prescrit par la réglementation n'a été enrôlé à la connaissance du War Office. Les garçons de moins de cet âge ne sont recherchés ni avec ni sans le consentement de leurs parents. »

Alors que la guerre avançait, Markham a été inondé de demandes de parents qui voulaient savoir où étaient leurs fils. Ceux qui s'étaient enrôlés sous de faux noms étaient pratiquement impossibles à contacter. Markham se préoccupait de ces garçons âgés de quatorze à seize ans. Tennant a répondu en émettant des directives du War Office aux officiers supérieurs de l'armée que les `` Boy Soldiers '' devraient être renvoyés au Royaume-Uni mais que la responsabilité de mener à bien cette tâche incombait aux commandants supérieurs de l'armée en France et en Belgique. Cependant, les officiers supérieurs ne tenaient pas à perdre des hommes formés et le War Office ne tenait pas à faire respecter ses directives.

Markham était apparemment sur une branche et la tension était trop pour lui. Il est décédé en août 1916 à l'âge de 50 ans seulement. Le nombre de «Boy Soldiers» recrutés a chuté de façon drastique après la fin de la bataille de la Somme lorsque la conscription a été introduite.

Aucun chiffre officiel n'a jamais été conservé pour le recrutement de «Boy Soldiers». En fait, il aurait été impossible de le faire avec autant de jeunes mentant sur leur âge. Le livre des records aurait indiqué «18 ans» pour quelqu'un qui aurait pu avoir 15 ans. La pierre tombale de Rifleman V J Strudwick dans un cimetière CWG juste à l'extérieur d'Ypres a son âge réel - 15 ans - mais beaucoup ne le font clairement pas.